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空犬通信

本・本屋好きが、買った本、読んだ本、気になる本・本屋さんを紹介するサイトです。

理系の子、人体実験、金星……最近読んだ科学本たち。

最近(といっても、しばらく購入本の紹介、読了本の紹介をちゃんとしていなかったので、けっこう前に読了したものも混じっていますが、ともかく)読んだ本のなかから、ポピュラーサイエンスものでおもしろかったものを3冊、紹介します。



『理系の子』の子は、先に紹介した、『ノンフィクションはこれを読め!』でも、1位にあげられていた1冊。版元の内容紹介によれば、《科学に魅せられた少年少女の感動の実話/世界中から優れた中高生の自由研究が集まり、競うコンテストISEF。出場するのはどんな子どもたちなのか? 天才少年少女のドラマ》というもの。紹介文にあるISEFは、国際学生科学フェア(International Science and Engineering Fair)の略で、Intelがスポンサーになった世界最大の科学コンテスト。「科学のオリンピック」などと呼ばれているそうです。


その科学界のオリンピックに挑んだ少年少女たちを取材したノンフィクションなんですが、とにかく、登場する子どもたちのアイディアやバックグラウンドがドラマに満ちていて、理系的な知識がまったくない読み手であってもあきることなく読めてしまいます。下手なまとめをして予断を与えたくない内容ですので、これ以上書きませんが、興味を持たれた方は、ぜひ実物にあたっていただきたいです。個人的には、今年の、ポピュラーサイエンスジャンルのなかでは、ベストの1冊です。


次の『世にも奇妙な人体実験の歴史』も文藝春秋ですね。文藝春秋は、意外に、というと失礼かもしれませんが、早川書房と並んで、文系の読者でも楽しめる科学読み物を、読みやすい翻訳と手に取りやすい価格で出してくれる、ポピュラーサイエンス好きには貴重かつうれしい存在ですよね。


『理系の子』にも、やや変人がかった登場人物はいましたが、こちらの登場人物は、もう変人ばっかり、どいつもこいつも絵に描いたようなマッドサイエンティストで、笑ってしまいます。


《性病、コレラ、寄生虫……人類の危機を救った偉大な科学者たちは、己の身を犠牲にして果敢すぎる人体実験に挑んでいた! 自身も科学者である著者は、自らの理論を信じて自分の体で危険な実験を行い、今日の安全な医療や便利な乗り物の礎を築いた科学者たちのエピソードを、ユーモアたっぷりに紹介します》という内容です。「ユーモアたっぷり」とありますが、文章も内容も、ほんとにおもしろいです。次々にマッドな連中が出てきて、次々にびっくりなことをやらかしてくれるので、最後まであきさせません。


引用したいエピソードや文章だらけなんですが、最初のほうから少し引いてみましょうか。《生前どんな立場にあった人であれ、私が解剖したいと思えば、手に入らない人物はいません》。なんかすごいでしょ。これが、《外科を商売から科学へと変えた》とされている人物の台詞ですから。全編この調子で、ほんとにすごい本です。


ただ、マッドはマッドでも、SFなどに登場する、宇宙を征服したいなどと妄想するタイプのマッドサイエンティストではなく、この本に出てくるのは、人間を、病気や事故から救いたいという、徹底した利他主義に貫かれている人物ばかりであるのがすごいところ。科学の歴史が、陰のヒーローたちによるチャレンジの歴史であったことが、ようくわかる1冊。


最後は、天文好きなら、書名と表紙だけでもわくわくさせられる『金星を追いかけて』。内容は、《100年に一度の天体観測イベント、金星の日面通過。1761年、150人もの天文学者による人類史上初の地球規模の共同研究の顛末を描く感動のドキュメント》というもの。


科学的ミッションのために、敵艦にいつ遭遇するともしれぬ戦時の海を、観測地まで、何千何万キロも、安全性も設備も万全とは言い難い当時の船で渡っていき、当時の不十分な機器類で観測する天文学者たちの姿には、うたれます。とくに前半は、書名からは想像もつかないような、ドラマチックな冒険談が展開されていて、圧倒されること必至。


『世にも奇妙な人体実験の歴史』や『金星を追いかけて』のような本を読むと、図鑑や入門書では一行で説明されているようなこと(たとえば、金星までの距離)、我々が当たり前だと思って受け入れていることの多くが、実は、傍からみると、愚行や奇行にしか見えないような、すさまじくも強烈な試行錯誤の積み重ねの歴史の上に成り立っていることが、ようくわかります。


そして、『理系の子』のような本を読むと、そうしたチャンレンジが過去のものではなく、今もなお現在進行形で進んでいること、そして、そのチャレンジャーたちのなかには、中高生のような若者が含まれていることもわかります。


個人的なおすすめ、という意味では、1冊だけなら、『理系の子』をすすめたいですが、科学に関心のある方には、3冊すべてをおすすめしたいです。別に、それぞれに関連のある話ではありませんし、個々に読ませる力を持った本たちなので、セットである必然性はないのですが、続けて読むと、さらに発見や感動も増すかもしれませんよ。


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